科学家寻找携带寨卡病毒宿主元凶

据美国疾病控制与预防中心(CDC)最新统计,美国本土和所属领地迄今已有2196人感染寨卡(Zika)病毒。传染病专家警告,今年夏天携带寨卡病毒的蚊子将肆虐美国多地区。美国第四大城市休斯敦所在的哈里斯县本周宣布,微软公司选择该地区为全球首个“试点”,率先启用一种最新高科技捕蚊器,追踪寨卡病毒的传播。微软公司专家称其为“数十年来捕获技术上最大的创新”。微软捕蚊器是所谓“征兆计划(Project
Premonition)”的一部分,旨在追踪寨卡病毒的传播,自动完成过去昆虫学家们需要亲自去实践的任务。根据哈里斯县公共卫生部门21日发表的声明,该地区将设置10台捕蚊器。每个捕蚊器中有64个用来搜集昆虫的小单元,自带的红外传感器可通过测量昆虫扇动翅膀的方式来判断它是否为携带病毒的昆虫种类,并自动采集这些蚊子。按照设计,新型捕蚊器只捕获指定类型的蚊子,而不会像以前一样将苍蝇、飞蛾以及其他种类的昆虫统统抓住。在此之前,昆虫学家们必须自己动手从抓获的“大杂烩”中挑出想要的品种,严重拖慢了研究进度。哈里斯县蚊虫防治中心工作人员戴本(Mustapha
Debboun)称,“对科学家而言,能有一台这样的设备马上给你即时数据,可谓是梦想成真。”捕蚊器还可收集每只蚊子被采集的时间、温度、湿度、气压等环境数据,这些信息最终会被送到卫生部门的实验室。此外,无人机将用于协助检测蚊虫热点,并设置和回收捕蚊器。接下来,研究者将使用最先进的分子生物学技术来分析这些蚊子中携带的信息,在潜在的高危传染性疾病蔓延之前发现它。“我们相信,自主系统和云计算具有巨大潜力,从而提高传染病的监测和预防。”微软首席研究员兼项目负责人杰克逊(Ethan
Jackson)表示,微软涉足捕蚊器领域,因该公司正在寻求将科技应用到实际生活中的有效方法。他所在的研究小组就正在研究如何利用计算机系统帮助预测和应对传染病。寨卡病毒目前已蔓延至几十个国家和岛屿属地,集中在南美洲、中美洲及加勒比地区。不断升级的数字迫使CDC敦促人们、特别是孕妇避免前往受影响地区。随着蚊虫易滋生的夏季到来,寨卡病毒的防治工作面临严峻考验,包括纽约、得克萨斯在内的多州启动了紧急应对措施。

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巴西研究人员已经捕捉到数千只蚊子,用于检测其携带的寨卡及其他病毒。图片来源:AP
Photo

自从2015年初寨卡病毒首次在巴西东北部被注意到以来,这种此前被忽视、现在被人们广泛担心会导致出生缺陷以及其他问题的病毒的传播速度远超人们预料。该病毒目前已在美洲40余个国家扩散,其中包括远离非洲西海岸的佛得角群岛,而且已有超过100万人被感染。

当公共卫生官员在设法控制这场疫情之时,研究人员也在努力回答关键问题:哪些区域存在风险?采取哪些方式降低传播速率更有效?哪些蚊虫在传播这种病毒?回答这些问题的挑战很大,科学家需要收集实验室培养和野外繁殖的蚊子,确定哪一种蚊子是罪魁祸首。

近日,里约热内卢一个团队表示,他们捕获了一些感染寨卡病毒的埃及伊蚊,这是在巴西发现的首批感染蚊虫。这种蚊虫一直被认为是导致黄热病的元凶,一些科学家认为寨卡病毒肯定还有其他的携带者才能传播得如此之快,他们设法通过野外和实验室研究解开这一谜题。除非有证据,否则“我们不能直接跳到结论”,杜克—新加坡国立大学医学院病毒学家Duane
Gubler说。

埃及伊蚊之所以被科学家怀疑为“元凶”,是因为该物种会传播登革热病毒、基孔肯雅病病毒和黄热病病毒,而且在包括巴西在内的拉丁美洲疫情暴发城市区域普遍存在。但是一直以来却缺乏感染寨卡病毒的野外蚊虫的证据,而且想要找到这样的证据也很难。在登革热疫情中,荷兰瓦赫宁根大学昆虫学家Sander
Koenraadt说,研究人员发现即便在导致人们发病的区域,也仅有不足1%的蚊虫样本感染了登革热病毒。“你需要捕捉大量蚊子才能发现其中被感染的。”Gubler说。那些感染人的蚊子“在被感染者尚未出现疾病症状进而住院治疗之前已经死亡”,英国伦敦牛津大学昆虫学家Oliver
Brady说。

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